Sostanze pericolose nei prodotti informatici - un rischio per la salute umana e l'ambiente

Le sostanze pericolose usate nei prodotti informatici presentano un'ampia varietà di rischi per la salute umana e l'ambiente. Durante il ciclo di vita, i prodotti possono rilasciare diossine, alogeni e altre sostanze tossiche, che possono persistere nell'ambiente naturale e nel corpo umano.

Secondo un rapporto globale delle Nazioni Unite dell'agosto 2018, che copre tutte le industrie, un lavoratore muore ogni 15 secondi a causa dell'esposizione a sostanze pericolose. Le sostanze pericolose causano più morti di AIDS, tubercolosi e malaria messe insieme. Le persone dei paesi a basso e medio reddito sono le più colpite e rappresentano nove vittime su dieci. Siamo di fronte a una crisi sanitaria internazionale che ha bisogno di un'azione globale.

Detergenti e solventi pericolosi sono usati nel processo di produzione dei prodotti informatici. Sostanze tossiche sono anche usate nei prodotti stessi. Entrambi i tipi di sostanze pericolose sono problematici dal punto di vista della salute umana e anche dell'ambiente, durante tutto il ciclo di vita del prodotto. I lavoratori possono essere esposti durante la produzione, e le sostanze rischiano di disperdersi nell'ambiente naturale quando i prodotti vengono inceneriti, messi in discarica o riciclati in modo non sicuro.

Molti rischi per la salute legati alle sostanze pericolose

Due esempi di sostanze potenzialmente pericolose sono i ritardanti di fiamma, inclusi nei prodotti informatici per soddisfare i requisiti di sicurezza di infiammabilità e i plastificanti, usati per rendere la plastica, specialmente i cavi, più durevole e flessibile. Mentre queste sostanze chimiche risolvono un problema, rischiano di crearne un altro, un impatto sulla salute umana e sull'ambiente che può sconvolgere il sistema ormonale e aumentare il rischio di disturbi della memoria e dell'attenzione, obesità, problemi di fertilità e cancro. Queste sostanze sono spesso persistenti e si bioaccumulano negli organismi viventi, il che significa che anche piccole quantità possono causare gravi problemi di salute a lungo termine. Il rischio di alterazioni dannose del DNA è maggiore per le cellule in via di sviluppo nei bambini che sono esposti prima della nascita attraverso l'assorbimento di sostanze trasferite al loro corpo attraverso il cordone ombelicale e dopo la nascita attraverso altre vie di assorbimento umano come il latte materno e le particelle di polvere.

Un altro gruppo di sostanze pericolose presenti nei prodotti informatici sono i metalli pesanti, per esempio cadmio, mercurio, piombo e cromo esavalente. Sono usati nella plastica, nelle vernici e nei componenti come la retroilluminazione degli schermi e i circuiti stampati. Questi elementi sono considerati tossici sistemici che sono noti per indurre danni multipli agli organi, anche a bassi livelli di esposizione. Sono anche classificati come cancerogeni umani dall'Agenzia per la protezione ambientale degli Stati Uniti e dall'Agenzia internazionale per la ricerca sul cancro (IARC).

La presenza di sostanze pericolose nei materiali rende quei materiali meno riutilizzabili e riciclabili. Questi materiali rischiano di essere gettati direttamente nel flusso dei rifiuti o inceneriti, aggiungendosi al problema dei rifiuti elettronici e alla perdita di materiali preziosi. Inoltre ostacola lo sviluppo dell'economia circolare, che è costruita intorno al concetto di mantenere i materiali in uso ed evitare del tutto i rifiuti. Se invece si usano sostanze più sicure, questi materiali possono essere reinseriti nel ciclo dei materiali, che è molto più efficiente in termini di risorse.

La conoscenza e la trasparenza sono la chiave per pratiche più sicure

Mentre alcune sostanze pericolose sono state eliminate gradualmente attraverso la legislazione, si sa troppo poco sulle sostanze usate per sostituirle. Gli sviluppi normativi sono molto indietro rispetto al progresso necessario. Mentre l'industria chimica si muove velocemente, con grandi risorse di lobbying, la regolamentazione delle sostanze chimiche è un processo lento e complesso.

Più di 140 milioni di prodotti chimici sono elencati nel registro CAS. Altri 25.000 nuovi prodotti chimici vengono aggiunti ogni giorno. Si stima che circa 350.000 sostanze chimiche siano in uso sul mercato, ma solo circa l'uno per cento è stato studiato per il loro impatto sugli esseri umani e sull'ambiente. Inoltre, le restrizioni sono spesso regionali e le sostanze pericolose possono continuare ad essere usate in paesi dove non sono ancora vietate. È chiaro che le attuali procedure di valutazione delle sostanze chimiche non stanno tenendo il passo con il crescente numero di sostanze chimiche disponibili.

Fare sostituzioni chimiche più sicure è complesso nella catena globale di fornitura dei prodotti IT. I produttori di prodotti raramente hanno accesso alle informazioni necessarie per fare scelte proattive per alternative più sicure. Questa competenza è del produttore chimico che tratta queste informazioni come informazioni commerciali riservate. La conseguenza è che le sostanze vietate rischiano di essere sostituite con sostanze simili che possono presentare rischi simili o addirittura maggiori. L'unico modo per colmare le lacune dei dati è qu